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La Vida y Obra de Camillo Golgi (1843-1926)
Por Rodolfo Jaffé Ribbi

Introducción

La cultura italiana ha sido moldeada a lo largo de la historia por grandes eventos de todos los ámbitos. Uno de estos eventos son los grandes descubrimientos científicos, hechos por personajes como Galileo Galilei, Leonardo Da Vinci, Vitto Volterra y Camillo Golgi. Este último científico fue un médico histólogo de finales del siglo XIX, de la Universidad de Pavia, ganador del Premio Nobel en 1906. Su trabajo estuvo centrado en el estudio de la estructura del sistema nervioso. A través de este descubrió una técnica de tinción revolucionaria, gracias a la cual pudo hacer descubrimientos importantes para mundo de la medicina y la biología celular. Actualmente Golgi es uno de los científicos más citados en estos campos de investigación.

Biografía

Camillo Golgi nació en Julio de 1843, en Corteno, una ciudad en las montañas cerca de Brescia en el norte de Italia. Su padre era el oficial médico del distrito. Siguiendo los pasos de su padre, estudia medicina en la universidad de Pavia, donde atiende como “estudiante interno” en el Instituto de Psiquiatría, dirigido por Cesare Lombroso. Trabaja también en el Laboratorio de Patología Experimental dirigido por Giulio Bizzozero, un joven brillante profesor de histología y patología. Bizzozero introduce a Golgi a la investigación experimental, enseñándole técnicas histológicas y estableciendo con él una amistad de por vida. Golgi vive su época de estudiante durante las guerras de unificación de Italia. Para el momento en que se gradúa de la universidad de Pavia, en 1965, Victor Manuel II ya había sido proclamado rey de Italia (excluyendo a Venecia y a Roma). Tras la participación de Italia en las guerras Austro-Prusiana (1866) y Franco-Prusiana (1870-71), se logra la unificación completa.

En el mismo año entra al Hospital de San Matteo en Pavia, como Director del Departamento de Patología General. Allí, en 1986 comienza su carrera científica con la publicación de un artículo en el que, influenciado por las teorías de Lombroso, afirma que las enfermedades mentales podrían deberse a lesiones orgánicas en los centros neurales. Con la metodología experimental aprendida de Bizzozero, Golgi abandona la psiquiatría y se concentra en estudios prácticos de la estructura del sistema nervioso.
En la mitad del siglo XIX ya se conocían técnicas histológicas como procesos de fijación y tinción de tejidos (con hematoxilina o carmina). Sin embargo estos procedimientos no son adecuados para estudios sobre la estructura del sistema nervioso, dada su alta complejidad y peculiar organización respecto a otros tejidos. Por ello Golgi prueba diferentes compuestos y comienza a buscar una nueva manera de teñir tejidos nerviosos.
En 1872 Golgi tiene que interrumpir sus investigaciones a causa de problemas financieros. Acepta el puesto de Oficial Médico Jefe en el Hospital de Enfermos Crónicos (Pio Luogo degli Incurabili) en Abbiategrasso (cerca de Pavia y Milan). En el hospital transforma una pequeña cocina en un laboratorio rudimentario, y allí continúa buscando una nueva y efectiva técnica para teñir el tejido nervioso.
En 1873 publica una nota corta titulada “En la estructura de la materia gris del cerebro” en la revista Gazzetta Medica Italiana, en la que describe que después de una larga serie de intentos, pudo observar elementos del tejido nervioso estudiando impregnaciones metálicas . Este artículo marcó la divulgación de la reacción negra (reazione nera), basada en el endurecimiento del tejido nervioso en bicromato de potasio y ácido ósmico, y la posterior impregnación con nitrato de plata. Esta fue una técnica revolucionaria, ya que permite ver por primera vez estructuras nerviosas nunca antes vista, como el cuerpo de una célula neural, y todos sus procesos. La reacción negra, o llamada también la tinción de Golgi, impregna un número limitado de neuronas al azar, por razones hasta hoy desconocidas (Ver Anexo I). Es tal la efectividad de esta técnica que sigue siendo utilizada actualmente.
Dado que Golgi era extremadamente modesto y reticente en cuanto a su trabajo, no se sabe con exactitud cuando descubrió la reacción negra con exactitud. Sin embargo, en el transcurso de su vida, este científico continuó trabajando bajo la misma línea de investigación, y mejorando así esta técnica.
En 1875 Golgi publica en un artículo sobre los lóbulos olfatorios, los primeros dibujos de estructuras neurales, visualizados con su técnica. En 1885 publica una monografía sobre la anatomía fina de los órganos nerviosos centrales, con hermosas ilustraciones de los centros nerviosos que él había estudiado con su método. En el mismo año regresa a Pavia, donde entra a la universidad como profesor de Histología en 1876. El año siguiente se casa con Lina Aletti (la sobrina de Bizzozero), con la que no tiene hijos pero adopta a su sobrina Carolina.
En 1881 Golgi es ascendido a jefe del Instituto de Patología General, manteniéndose como profesor de histología. Aquí Golgi establece un laboratorio muy activo, con contactos internacionales que estimulan tanto a sus estudiantes como a investigadores extranjeros invitados. Entre estos últimos estuvo Fridtjof Nansen, el histólogo y explorador noruego que gana el premio Nobel de la paz en 1922.
Entre uno de los logros del laboratorio de Golgi, está el descubrimiento de los cuerpos de Negri o inclusiones intraneuronales, por Adelchi Negri, que representa uno de los aspectos específicos de la rabia, proveyendo así un diagnóstico histopatológico para esta infección. Asimismo, en el mismo laboratorio Emilio Veratti describe por primera vez el retículo sarcoplásmico en fibras de músculo esquelético.
En 1906 Camillo Golgi gana el Premio Nobel de Fisiología y Medicina junto con el histólogo español Santiago Ramón y Cajal por sus estudios en la estructura del sistema nervioso. Ese mismo año publica el artículo “The neuron doctrine: Theory and facts”, en el cual detalla varios aspectos histológicos de las estructura del sistema nervioso (ver Anexo I).
Muy reconocido por la comunidad científica, tanto de Italia como de gran parte de Europa, Golgi pasa a ser Director de la Facultad de Medicina de la Universidad de Pavia, y luego rector de la universidad por varios años. Toma un papel activo en la vida pública, preocupándose en especial con la salud pública. Se concierte en senador en 1900, y en 1918 se retira de la universidad, quedándose con el título de Profesor Emeritus. Golgi muere en Pavia en 1926, época en la que ya se encontraba bien consolidado el Estado totalitario creado por Benito Mussolini.
Golgi se define a sí mismo como un producto del positivismo: Estaba convencido de que una mente racional es capaz de resolver los problemas humanos, usando el método científico.
Sus publicaciones se encuentran recopiladas en la Opera Omnia, cuyos tres primeros volúmenes son publicados en 1903 (por Hoepli Editore, Milan). El cuarto volumen fue editado por los colaboradores de Golgi (L. Sala, E. Veratti y G. Sala), siendo publicado en 1929.

Impacto de la Obra de Golgi

Los descubrimientos llevados a cabo por Camillo Golgi asentaron las bases del conocimiento moderno de la anatomía celular del sistema nervioso, los procesos de secreción celular y el control nervioso de la postura y locomoción, entre otros.
El descubrimiento de la reacción negra marca un paso determinante para el avance del estudio de la estructura del sistema nervioso. Para el momento en que es descubierta esta técnica, la teoría celular (Schleiden y Schwann), que propone que los tejidos están compuestos por elementos individuales celulares, no había sido extendida a tejidos nerviosos. Sin embargo, las observaciones propias de Golgi de fibras nerviosas ramificadas, respaldaban la teoría reticular, que proponía que el sistema nervioso era un sistema sincitial, compuesto por fibras nerviosas que formaban una red intrincada de ramificaciones por las que era propagado el impulso nervioso. Paralelamente la extensión de la teoría celular a los tejidos nerviosos, denominando neuronas a las células nerviosas (Waldeyer en 1891), era cada vez más ampliamente aceptada. Estudios realizados en otros laboratorios, que utilizaban la tinción descubierta por Golgi, proporcionaban evidencias a favor de esta teoría. Uno de los principales partidarios de la teoría de la neurona fue Cajal, quién correctamente interpretó la composición del sistema nervioso, afirmando la existencia de células anatómica y funcionalmente distintas, sin continuidad citoplasmática.
Golgi fue un investigador sumamente perfeccionista y prolífico, proveyendo un gran número de observaciones importantes. Aunque malinterpretó la organización general del sistema nervioso, sus estudios contribuyeron enormemente en el conocimiento actual acerca de su estructura.
Entre otros hallazgos describió los aspectos morfológicos de las células giliales (que también eran teñidas por su técnica) y las relaciones entre los procesos de estas y las venas sanguíneas. También describió dos tipos fundamentales de células nerviosas, llamadas en su honor neuronas de tipo Golgi I, o neuronas de proyección (en las que el axón se extiende a una distancia del cuerpo celular); y las tipo Golgi II, o neuronas de circuito local o interneuronas (con axones ramificados próximos al cuerpo celular).
Del mismo modo, en 1878 Golgi describió los corpúsculos sensoriales tendinosos, llamados los órganos de tendón de Golgi. Entre 1886 y 1892 realizó estudios que contribuyeron en gran manera al estudio de la malaria. Demostró la existencia de tres variedades de protozoarios parásitos (del género Plasmodium) correspondientes a diferentes tipos de malaria. Elucidó también el ciclo de vida del parásito en los glóbulos rojos y la coincidencia temporal entre escalofríos temporales y fiebre, tras la liberación del parásito en la sangre. Asimismo estudió la eficiencia de la administración de quinina a los pacientes enfermos de malaria.
En 1897, en uno de sus estudios de estructura del sistema nervioso, utilizando su reacción negra, Golgi se percató de una estructura intracelular peculiar, la cual describe oficialmente en una publicación de Abril de 1898. Esta estructura, designada por Golgi como el “aparato reticular interno” es el actual conocido aparato o complejo de Golgi (ver Anexo III). Este descubrimiento marcó un hito en la historia de la citología y la biología celular. Sin embargo por muchos años la existencia de este aparato fue discutida, alegando que sólo era un producto de la tinción de Golgi, hasta que en la década de 1950 fue confirmada por el uso del microscopio electrónico (ver Anexo III). El aparato de Golgi juega un papel clave en la selección, transporte y distribución de las proteínas. Este organelo convierte a Camillo Golgi en el científico más frecuentemente citado en la biología celular y molecular. En 1998 se cumplieron 100 años de este descubrimiento, siendo celebrado en muchas revistas científicas y congresos.
Riguroso y resuelto, siendo un científico muy motivado y un profesor estimulante, Camillo Golgi dejó una herencia de estudios apasionados que ejercieron una profunda influencia en la investigación bio-médica del siglo 20. En el Anexo II puede observarse el impacto de los métodos descubiertos y perfeccionados por Golgi desde la década de los 60 hasta el 2000. Desde aproximadamente 1976 hasta 1996, durante la época del boom científico de investigaciones en el campo de fisiología celular, fueron publicados más de 700 publicaciones (promedio = 36 publicaciones/año) que utilizaron estos métodos.

Cronología

1843. Nace en Corteno.
1865. Se gradúa de médico en la Universidad de Pavia.
1865. Entra al Hospital de San Matteo en Pavia, como Director del Departamento de Patología General.
1869. Publica su primer artículo.
1872. Entra al Hospital de Pio Luogo degli Incurabili en Abbrategrasso, como Oficial Médico Jefe.
1873. Publica “En la estructura de la materia gris del cerebro” en la revista Gazzetta Medica Italiana, artículo que describe por primera vez la reacción negra.
1876. Entra a la Universidad de Pavia, como profesor de histología
1881. Es ascendido a Jefe del Instituto de Patología General.
1906. Gana el Premio Nobel de Fisiología y Medicina junto con el histólogo español Santiago Ramón y Cajal por sus estudios en la estructura del sistema nervioso.
1906. Pasa a Director de la Facultad de Medicina de la Universidad de Pavia, y luego rector de la universidad por varios años.
1900. Se convierte en Senador.
1903. Se publican los primeros tres volúmenes de la Opera Omnia (recopilación de su obra).
1918. Se retira de la Universidad de Pavia quedando como Profesor Emeritus.
1926. Muere en Pavia.
1929. Se publica el cuarto volumen de la Opera Omnia.

Bibliografía

http://cellbio.utmb.edu/cellbio/golgi.htm
http://jama.ama-assn.org/issues/v285n15/ffill/jbk0418-3.html
http://www.cajal.csic.es/valverde/golgi1.htm
http://www.geometry.net/nobel/golgi_camillo.php
http://www.nobel.se/medicine/articles/golgi/
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